La doar 22 de ani, Escobar era deja milionar, implicându-se în numeroase activităţi infracţionale precum furturi de maşini, răpiri de persoane şi trafic de marijuana. În anii ’80, reprezenta figura centrală din cadrul temutului cartel din Medellin, care trafica uriaşe cantităţi de cocaină către Statele Unite (se pare că nu mai puţin de 80% din cocaina din SUA provenea din cartelul lui Escobar, în acea perioadă).

Însă temutul lider mafiot nu a jucat întotdeauna la nivel mare, ci a început vânzând diplome false, pe când era adolescent. În curând, Escobar a fost gata să se „extindă“, aşa că a început să vândă carnete false de note şi ţigări de contrabandă, să fure maşini şi chiar să revândă pietre funerare furate, pe care le şlefuia pentru a îndepărta scrisul iniţial.