Pe numele său real Elizabeth Jane Cochran, Nellie Bly s-a născut la 5 mai 1864, la Armstrong County, în apropierea oraşului Pittsburg, în familia unui judecător. A intrat în lumea presei la doar 16 ani. Ea a obţinut un post la ziarul Pittsburg Dispatch după ce, revoltată de un articol sexist, a trimis o scrisoare de protest editorului acestei publicaţii. Elizabeth a început să semneze cu pseudonimul Nellie Bly (inspirat de un cântec al vremurilor sale). În articolele sale, ea milita pentru drepturile femeilor.

Nellie Bly a ajuns şi în Mexic, unde a început să scrie articole prin care critica regimul lui Porfirio Diaz. Ameninţată de autorităţile mexicane, a fost nevoită să părăsească ţara.

În 1887 a ajuns la New York şi s-a prezentat la redacţia publicaţiei New York World, la conducerea căreia se afla celebrul Joseph Pulitzer. A impresionat prin ancheta ei de la un azil, în care a dezvăluit abuzurile la care erau supuse pacientele. Pentru acest lucru, ea a simulat că este nebună, fiind foarte convingătoare.

O femeie în jurul lumii

Nellie Bly a venit cu o propunere curajoasă pentru vremurile sale: cea de a face înconjurul lumii. Ea a dorit să bată recordul stabilit de Phileas Fogg, eroul lui Jules Verne. S-a îmbarcat pe 14 noiembrie 1889 pe vaporul Augusta Victoria. Paşii au purtat-o prin Anglia, Franţa, Egipt, Sri Lanka, Singapore, Japonia, Hong Kong şi San Francisco. A călătorit doar cu trenul şi cu vaporul, la fel ca şi personajul fictiv, Phileas Fogg. Ea a reuşit să termine călătoria mai devreme decât personajul principal al romanului lui Jules Verne. Expediţia sa în jurul lumii a durat 72 de zile, 6 ore, 11 minute şi 14 secunde. A devenit celebră şi şi-a descris experienţa în cartea „Ocolul Pământului în 72 de zile”.

În 1895, Nellie Bly s-a căsătorit cu un industriaş, renunţând la profesie pentru a se dedica afacerilor soţului ei. După Primul Război Mondial, s-a reîntors la jurnalism, activând până la moartea sa (1922).