Emoticon este prescurtarea a două cuvinte: emotion şi icon, iar în română este folosit, rar, ce-i drept, termenul emotigramă (emoţie şi pictogramă). Pentru mulţi dintre noi, pare că fac parte din viaţa noastră dintotdeauna, dar sunt o invenţie relativ recentă.

Emoticonul Smiley, Smiley Face sau Faţa zâmbitoare, cum mai este denumit, a fost creat în 1963, Harvey Ball, un artist din Massachusetts, care lucra pentru compania State Mutual Life Assurance. Nu i-au trebuit decât 10 minute pentru această idee genială. Şi aşa a apărut Smiley aşa cum îl ştim azi cu toţii, negru pe fond galben.

Atunci când a conceput emoticonul, Harvey Ball voia doar să ridice morarul colegilor săi, după ce întreaga companie trecuse printr-o perioadă dificilă şi foarte stresantă.  Desenul a fost aplicat pe 100 de insigne împărţite angajaţilor, dar cererea a crescut rapid, aşa că au mai fost produse 10.000 de bucăţi.

Ball a primit 45 de dolari pentru imaginea creată (Foto 1 Galerie) şi s-a gândit că nu e deloc rău pentru 10 minute de muncă. Astăzi, suma primită ar fi echivalentul a aproximativ 400 de dolari. Nici el, nici compania sa nu s-au gândit să înregistreze drepturile de autor pentru această imagine.

Drept urmare, alţii au profitat. În 1970, doi fraţi din Philadelphia, Bernard şi Murray Spain, au pus această imagine pe diverse produse, pentru a impulsiona vânzările. Din moment ce nu exista copyright pentru acest simbol, au modificat foarte puţin imaginea şi au aăugat textul: „O zi bună!“.

În 1972, cei doi fraţi vânduseră zeci de milioane de produse care avea desenate pe ele Faţa zâmbitoare: căni, abţibilduri etc.
După jumătatea anilor ʼ70, emoticonul a devenit un fel de remediu pentru sindromul Vietnam şi criza socio-economică din acea perioadă.

După 1990, odată cu dezvoltarea internetului, Smiley s-a transformat atât de mult încât nici nu mai poate fi numit Smiley. Emoticonii au devenit emoji şi există o varietate de reacţii pe care le exprimă. Importanţa acestui fenomen a fost subliniată şi de Dicţionarele Oxford (Oxford English Dictionary - OED), care au desemnat termenul emoji drept cuvântul anului 2015.