Cu o vechime de peste 2.300 de ani, Marele Zid Chinezesc a fost ridicat în perioada Chinei Antice, fiind una dintre cele mai mari clădiri sau proiecte de construcţii întreprinse vreodată. Marele Zid este, de fapt, format din numeroase ziduri, multe dintre ele paralele între ele, construite pe parcursul a aproximativ două milenii, în nordul Chinei şi în sudul Mongoliei. Cea mai bine conservată versiune a zidului datează din timpul Dinastiei Ming (1368-1644).

Marele Zid s-a dezvoltat din fortificaţiile şi castelele construite la frontieră de regatele chineze individuale. Timp de mai multe secole, aceste regate au fost extrem de preocupate de protecţia faţă de vecinii lor, precum şi faţă de invaziile sau raidurile barbarilor.

Cea mai mare parte a Marelui Zid care se află astăzi în picioare (8.851 din cei 21.196 de kilometri) este rezultatul muncii depuse în timpul domniei împăratului Hongzhi (1487-1505) din Dinastia Ming. De-a lungul zidului, se aflau multe treceri strategice (cetăţi) şi porţi. Printre acestea se numără pasurile Juyong, Daoma şi Zijing, cele trei cele mai apropiate de capitala Beijing, denumite treceri interioare. Mai la vest se află trecătoarele Yanmen, Ningwu şi Piantou, cunoscute sub numele de treceri exterioare. Atât pasurile interioare, cât şi cele exterioare aveau o importanţă cheie în protejarea capitalei şi erau, de obicei, puternic garnizoane.